巨人も西武も泣く「若手キャッチャー」不毛時代

野球週刊新潮 2016年3月24日号掲載

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 低オッズで手堅く稼ぐか、高配当狙いで勝負に出るか──いま問題になっている野球賭博の話ではない。

 昨季ブレイクした西武の森友哉(20)のことだ。

「大阪桐蔭時代に捕手として甲子園春夏連覇を達成した森ですが、捕球もリードも未熟で、1軍正捕手には程遠い。でも、天才的な打撃は捨てがたく、現在は指名打者で使われています」

 と大手紙デスクが語る。

「本来は2軍でしっかり育てるべきです。簡単ではありませんが、彼が“打てる捕手”、つまり古田敦也や城島健司、阿部慎之助のような稀少な存在になれば、チームは確実に強くなる。でも、西武はそんな“高配当”に賭ける気はない。というか、そんな余裕はない」

 阿部といえば、巨人は昨季、小林誠司(26)を正捕手に抜擢するために阿部を一塁にコンバートしたが、

「やっぱり小林では頼りにならず、高橋新監督が阿部を捕手に戻した。ところが、キャンプで故障してしまい、今は小林がマスクを被っている有様です」

 つまり、こちらは高配当狙いが裏目に出たクチ。しかも、仕切り直しで手堅く行ったら、それもスッてしまったというお粗末ぶりだ。

 もっとも、捕手の育成に四苦八苦しているのは、巨人や西武だけではない。

「中日は“ポスト谷繁”を模索中だし、DeNAやオリックスは3~4人でドングリの背比べ状態。阪神に至ってはここ20年、生え抜きの正捕手が育っていない」

 とスポーツ紙ベテラン記者が嘆く。

「もちろん、正捕手が定着しているチームもありますが、それとて古田や阿部のような不動の存在とは言い難いでしょう。今の侍ジャパンの捕手が誰か、即答できますか? 即答どころか、熟考しても思い浮かばない人が多いのでは?」

 賭けてもいい。こんな惨状ではファンもいずれソッポを向くだろう。