阪神「高橋遥人投手」がついに覚醒 アマ時代からの“秘めた才能”とネガティブキャラ

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 猛虎期待の若手左腕がようやく“覚醒の時”を迎えている。2017年のドラフト2位で亜細亜大から阪神タイガースに入団した高橋遥人投手(24)のことである。

 プロ3年目となる高橋は、今季の序盤は左肩のコンディション不足に陥っていた。そのため、1軍初登板は8月6日の読売ジャイアンツ戦と出遅れていた。

 だがそこから9月1日までの東京ヤクルトスワローズ戦まで4試合に先発すると、防御率は0・93と抜群の安定感を発揮しているのだ。

 特筆すべきはその4度の先発すべてで7回以上を投げ、相手に与えた得点はすべて1点以下だということ。29回を投げ、被安打14、30奪三振、与四死球7、3失点、3自責点という見事なまでの“無双ぶり”を見せつけているのである。ここまでの勝ち負けは不運にも2勝1敗に留まっているが、打線がしっかりと援護していれば、4連勝していた可能性大だったのだ。

 その最大の武器は身長181センチ、体重80キロと長身細身の体格ながら、しなやかな腕の振りから繰り出される伸びのあるストレートである、しかも打者にとってはリリースする瞬間に球の出所が見づらいフォームなのが実にやっかいだ。

 と、何から何まで高評価の高橋だが、ここで気になるのがその球歴だ。大卒投手のドラ2入団だと、当然“即戦力扱い”で、しかもそれなりにアマ時代に活躍しているイメージがあるからだ。

 だが、高橋に関してはそのキャリアがあまりにも謎なのである。

 高橋は95年11月7日生まれの静岡県静岡市出身である。11年に高校は地元の強豪・常葉橘(現・常葉大橘)に進学すると、いきなり1年夏からベンチ入りメンバーに選ばれている。すでに投手としてキラリと光る才能を垣間見せていたワケだ。

 このときはチームは2回戦で敗退し、さらにこの直後に結成された新チームも秋の県大会では準決勝で敗れ、甲子園出場はならなかった。

 だが、翌12年夏は県予選を勝ち抜きチームは甲子園行きを決めるのである。この年の予選では準決勝・決勝と共に登板機会はなかったものの、迎えた大舞台の初戦でいきなり高橋は全国デビューを飾ることとなる。

 その試合は、なんと開会式直後の第1試合であった。福井工大福井との一戦で、高橋は0-4と劣勢の展開で5回表途中から登板し、4回1/3を投げて被安打3、与四死球1、無失点という見事な好投をみせている。

 当時、直球の最速は136キロだったものの、そのキレは抜群で、相手打線から4三振を奪っている点は注目に値しよう。

 結果的にチームは高橋の好投虚しく2-4で敗戦を喫するのだが、高橋が最上級生となったチームには大いなる期待が寄せられることとなったのである。

 だが、高橋にとってこれが高校時代唯一の甲子園晴れ舞台となってしまった。
 
 晴れてエースとなって挑んだ秋の県予選は飛龍相手に3-4でまさかの初戦敗退を喫し、3年夏の県予選は4回戦で涙を飲んでいる。しかも東海大翔洋(現・東海大静岡翔洋)打線につかまり、5失点KOという有り様だった(結果的には2-5のスコア)。

 ただ、それでもすでにこの時点で、高橋がプロ注目の投手だったことは事実である。2年秋の県大会で初戦敗退したあとの12月に静岡県選抜の台湾遠征メンバーに選ばれているのだが、その台湾での試合で142キロを計測したことで一躍注目されるようになったのだ。

 さらに3年春の県大会でベスト4進出を果たし、プロ側のスカウト複数からの評価がさらに沸騰した。なかでも千葉ロッテマリーンズのあるスカウトは「長い目で見れば、絶対に良くなる」「左腕が体に隠れて打ちづらいと思う」と評したほどだ。

 4回戦で敗退した最後の夏の予選も3回戦の城南静岡戦では被安打3、与四死球3、12三振を奪って、2-1の1失点完投勝利を収めている。まさにプロ注目の142キロ左腕として真価が発揮された試合だったワケだ。

 こうして複数のプロ球団スカウトから好評価されたことで、プロ志望届を提出することに。しかし、ドラフト指名漏れとなってしまう。

 無念の高橋は高校卒業後の14年春に東都大学野球連盟に所属する亜細亜大学へと進学する。

 リーグ戦での初登板は1年秋と意外と早く、このときは1回2/3を投げ、被安打0、奪三振3、与四死球0、自責点0、防御率0・00で勝敗つかずという成績であった。

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